lunedì 29 gennaio 2018

From Progarchives: Acqua Fragile-"A New Chant"

The modern era has seen all things `retro' embraced, so there's been no shortage of vintage Seventies Italian Prog-rock bands making long-belated comebacks in this modern day. One of the more unexpected ones has been Acqua Fragile, most known for their association with (then) future Premiata Forneria Marconi vocalist Bernardo Lanzetti on a few of their albums from 1975's `Chocolate Kings' onwards. Adored by some, completely dismissed by others perhaps because of the reason that they performed in English and their music didn't have a lot of the purer theatrical and classical characteristics that often are part of the identity of the Italian prog groups, Acqua Fragile were a tricky one to navigate. Their two studio albums, a self-titled work and `Mass Media Stars' between 1973-74 were hardly poor, but perhaps not quite special enough to compete with the truly important names of Italian rock music at the time.
Fast forward over forty years later, and three of the core original members - drummer/percussionist Piero Canavera, bassist Franz Dondi and singer/guitarist Bernardo Lanzetti - have surprised Italian prog fans with a brand new work, 2017's `A New Chant'. Some things remain the same - it's still mostly sung in English, so more traditional Italian prog-snobs (yours truly included!) should be warned! - but it's everywhere else that counts where the band step up in a big way. With help from some other musical contributors, the trio offer a confident album jammed full of so many rich little instrumental details that twist the tunes in all sorts of interesting directions (and parts of which are probably the most genuinely `Italian' sounding of their music to date). The disc avoids drifting constantly into lazy `old man' pleasant AOR, it welcomely isn't afraid to make a bit of rumble and noise here and there, and is ultimately the most lavish and sophisticated Acqua Fragile work overall.

Right from opener `My Forte's Mediterranean-flavoured ringing acoustic guitar notes around lively drumming, sparkling piano and teasing slivers of handsome orchestration, it's clear that this is the fanciest Acqua Fragile has ever sounded. Best of all, vocalist Bernardo, once rather grating with a Family/Roger Chapman-esque bleating harshness on the Seventies AF and PFM discs, is now so much more subtle, full of colourful personality and deeply charismatic, meaning he's never sounded better as a singer, and it instantly helps make this rich and evocative opener an even lovelier surprise.

Acqua Fragile here happily embrace how Bernardo's voice has often been compared to the Peter Gabriel-fronted era of Genesis in the past, so a few pieces throughout the album drift closer to those years of that wildly influential group, if sometimes offering a kind of sound that suggest where they might have headed if that frontman had hung around after their ambitious double `...Lamb' album. The first of these, `The Drowning', broods with murmuring bass ruminations, careful veils of Mellotron-like majesty and plenty of slow-burn guitar soloing, perhaps taking the piece closer to the spectral gothic pantomimes that current Steve Hackett Band vocalist Nad Sylvan offers on his ravishing solo albums. It also calls to mind the fondly remembered The Night Watch `Twilight' album and band from the late Nineties that would morph into The Watch years later.

`Wear Your Car Proudly' is surprisingly heavy with endless twisting ragged guitar turns, delirious synth soloing and an overall frenetic driving wildness, and `Tu per Lei' is a sole piece that is performed in Italian (despite constantly singing in English throughout much of his career, it's always a wonderful when Bernardo performs in his native language!) and holds a rousing singalong group chorus that culminates in grandiose fanfare pomp (and dig that drowsy Moog wafting around the final seconds!).

`Rain Drops' is an elegantly haunting ballad carried by accordion, piano, careful orchestration and Bernardo's overly emotional romantic crooning full of longing, and the punchier up-tempo `All Rise' races with a boisterous repeating refrain that wouldn't have sounded out of place on the early I.Q and Neo-Prog albums (and listen for that teasing thick bass solo in the middle that's not nearly long enough!). `How Come' is an impossibly pretty and exquisite little acoustic ballad interlude, and the deceptively lyrically dark and surreal title track `A New Chant' lifts dreamily into the heavens with a rousing chorus delivered with all the deliciously histrionic passion constantly found on so many Italian progressive works!

There's so much to recommend about `A New Chant'. It's hardly the most challenging of Italian prog collections, but, like Maxophone's recent and very worthwhile `La Fabbrica Delle Nuvole', it's full of gorgeous playing, captivating vocals and adventurous, energetic rock pieces full of variety and rife with the most luxurious of instrumental flourishes. It also proves that many of these so- called `oldies acts' still have very vital and exciting music to offer when they put the effort in, so whisper it (chant it?!) - `A New Chant' just might be the best Acqua Fragile album so far, but it is absolutely one of the most genuinely unexpected yet welcome surprises in Italian prog music for the year.

Three and a half stars, rounded up to four.

domenica 21 gennaio 2018

Acqua Fragile – "A New Chant", di Stefano Tognoni

Acqua Fragile – A New Chant

di Stefano Tognoni (Il Popolo del Blues)

Il mai sopito interesse per il progressive rock, genere che ha saputo rinnovarsi, pur nel rispetto delle strutture e sonorità delle origini, ha tenuto desta l’attenzione non solo per le band più celebri e celebrate, ma anche per quelle che, malgrado l’esigua discografia, sono comunque diventate oggetto di culto, in Italia e all’estero, anche per le nuove generazioni. Tra queste vanno annoverati i parmensi Acqua Fragile che, nel biennio 1973/74, pubblicarono l’omonimo esordio e Mass Media Stars, sciogliendosi però nel 1975, complice la fuoriuscita di Bernardo Lanzetti, divenuto nel frattempo il vocalist della Premiata Forneria Marconi. Dopo oltre 40 anni, i componenti storici Piero Canavera (batteria, percussioni, cori), Franz Dondi (basso) e Bernardo Lanzetti (voce, animoog, chitarra acustica) hanno sorpreso i loro fan, riunendosi per registrare del nuovo materiale. A New Chant è il frutto di queste sessioni e contiene otto tracce che ci riportano emotivamente al passato, riuscendo però al contempo, a rinnovarsi. Dal punto di vista compositivo, predomina la firma di Lanzetti, ad eccezione di The drowning, il cui testo è stato scritto da Nick Clabburn, già collaboratore di John Hackett, Wear your car proudly, composta dal “trio” Canavera/Lanzetti/Anzaldi e Rain drops il cui testo è stato scritto da Pete Sinfield, storico autore e componente dei King Crimson. Rispetto al passato le composizioni sono meno dilatate e più costrette nella forma canzone, ma senza per questo perdere le prerogative che caratterizzano la loro natura. Alla registrazione del cd hanno collaborato altri validi musicisti come il batterista Johnatan Mover (Joe Satriani, GTR), Alessandro Giallombardo e Michelangelo Ferilli alle chitarre, Alessandro Sgobbio alle tastiere e il batterista Alessandro Mori, figlio di Maurizio, storico tastierista dell’Acqua Fragile. A New Chant è buon progetto, non anacronistico ma vivo e vitale, che si inserisce nel panorama progressive attuale, e che auspichiamo possa avere un seguito anche dal vivo.

My forte
The drowning
Wear your car proudly
Tu per lei
Rain drops
All rise
How come
A new chant

giovedì 11 gennaio 2018

Acqua Fragile – A New Chant: review by Ananth Krishnan

Acqua Fragile – A New Chant

Article by: Ananth Krishnan
A New Chant is that perfect excuse to take a little walk down memory lane, an unmissable excuse to wipe the dust off those old CDs that represented the golden era of Italian Progressive rock, to take them out for another spin. Acqua Fragile was quite at the forefront, being on the scene in the early half of the 1970s and they are probably more fondly remembered for giving PFM Bernardo Lanzetti, the Italian Peter Gabriel. For a reunion to happen four decades later – well, in my head, that in itself is a phenomenal achievement.
And four decades later – nothing has changed. Blindfolded and hearing this CD, it is quite difficult to pin down the fact that this is a 2017 album performed by some of the fore runners of the ’70s era progressive rock (maybe the song lengths would seed some doubts!?!). Sprawling in its instrumentation (bombastic is always the Italian trait right?!) and aided by a host of guest musicians, it is hard to imagine the trio not having enormous amounts of fun making this album. There is enough variety in terms of song structure and timbres to keep you interested for the 40 odd minutes the album lasts – a very pleasant length indeed!
Lanzetti’s vocals have audibly matured, but I say this in the nicest of ways. He is in complete control of what he has set out to achieve in terms of the dynamic range he delivers in the different tracks, from the lilting timbre of the opener My Forte to the almost-operatic All Rise. Primarily keyboard and guitar driven, the album has a strong presence of strings and synths that lend the grandiose feel – something that harks back to the heyday of the genre. The best part about this album, which immediately grabbed me, is that there is no lack of technical virtuosity and instrumental craftsmanship – Alex Giallombardo’s guitar deserves special mention here as he delivers a vast array of sounds that fit wonderfully well into each theme on display.

The first three tracks are easily the highlights, a fantastic representation of all the musical ideas that permeate this album, and all of this in around 15 minutes! The album opener is a gentle yet arresting piano driven acoustic delight and in direct contrast is the driving high octane Wear Your Car Proudly – relentless in energy it showcases a lot of the technical wizardry that the band display. Neatly sandwiched between the two is The Drowning which serves as a perfect bridge between the musical ideas that segue beautifully into one another. A track by track breakdown would only end up serving up more clichés and hyberbole – this small sample is testimony enough! 

The sleeve notes show the trio looking back at photos and reminiscing about the good old days with broad smiles on their faces. Without a doubt the smiles would have been broader while they were recording this outing, for this is one hell of a reunion album, especially considering it was made after a break of 44 years!! A jaw dropping effort that unequivocally announces the return of Acqua Fragile to the stage of progressive rock.
Recommended? An overwhelming ‘Si Signore!!’
01. My Forte (5:08)
02. The Drowning (6:26)
03. Wear Your Car Proudly (6:58)
04. Tu Per Lei (5:25)
Rain Drops (3:25)
06. All Rise (5:39)
07. How Come (2:34)
08. A New Chant (5:20)
Total Time – 40:55
Piero Canavera – Drums, Percussion, Backing Vocals
Franz Dondi – Bass
Bernardo Lanzetti – Vocals, Animoog, Guitar (tracks 1,6 & 7)
~ with:
Michelangelo Ferilli – Acoustic Guitar (track 2)
Alex Giallombardo – Electric & Acoustic Guitars, Backing Vocals, Keyboards (tracks 2,4 & 8)
Alessandro Mori – Drums (track 6)
Alessandro Sgobbi – Synth Solo (track 3)
Marino Speranza – Piano
Jonathan Mover – Drums & Glockenspiel (track 1)
Tango Spleen Orchestra (tracks 1 & 5)
– Elena Luppi – Viola
– Andrea Marras – Violin
– Franacesco Bruno – Bandoneon
– Gian Luca Ravaglia – Upright Bass
– Yalcia Fo Gazan – Cello
Record Label: 
Esoteric Antenna
Catalogue#: EANTCD 1069
Country of Origin: Italy
Date of Release: 13th October 2017

giovedì 4 gennaio 2018

SPETTAKOLO!: Il ritorno degli Acqua Fragile, leggende del prog rock italiano

Il ritorno degli Acqua Fragile, leggende del prog rock italiano
Gli amanti del prog sanno bene chi sono: gli Acqua Fragile nell’epoca d’oro di questo genere erano uno dei gruppi più amati (sorprendentemente soprattutto in Giappone). I due album che hanno inciso (Acqua Fragile, nel 1973, e Mass Media Stars l’anno successivo) fanno bella mostra di sé nelle collezioni di chi ama il progressive. La loro vita artistica era stata piuttosto breve, infatti nel 1975 il cantante Bernardo Lanzetti entrò nell’organico della PFM, rimanendoci fino al 1979, quando iniziò un’interessante carriera solista.
Ora gli Acqua Fragile hanno deciso di far ripartire la loro storia ed hanno pubblicato ufficialmente nel Regno Unito per l’etichetta Esoteric l’album A New Chant (in Italia è distribuito da Audioglobe). Della line up, oltre a Lanzetti (una delle voci rock italiane più interessanti di sempre), fanno parte due componenti originari del gruppo nato a Parma, Franz Dondi al basso e Piero Canavera alla batteria, oltre a tanti ospiti. Il progetto è nato dopo il concerto per celebrare i quarant’anni di carriera di Bernardo: quel giorno Franz Dondi gli propose di lavorare su nuovo materiale originale. A New Chant contiene otto tracce in inglese e italiano. Tra gli autori dei testi, anche Pete Sinfield (già componente dei primi King Crimson), che ha concesso l’adattamento musicale di una sua lirica.

Ecco il racconto di Bernardo Lanzetti su come è nato questo disco…

Nel maggio 2013, in occasione del “VOX 40” (photo 400), concerto antologico-celebrativo dei miei 40 anni nella musica (il primissimo album di Acqua Fragile è del 1973) tutti e cinque i componenti originali della band si ritrovarono e due di loro, Piero Canavera e Franz Dondi addirittura si unirono agli archi dei Tango Spleen in una riproposta classico-acustica dei brani più significativi tratti da Acqua Fragile e Mass Media Stars.
Oltre alle emozioni per i musicisti e il pubblico, strategico fu l’interscambio di progetti e propositi che portò a concretizzare quell’idea idea che il bassista Franz Dondi non aveva mai abbandonato: lavorare ad un terzo album di Acqua Fragile con pezzi nuovi ed originali.
Decisi quindi di sviluppare tale idea come “Greater Acqua Fragile”, una formazione allargata con ospiti musicisti già collegati alla band, o al sottoscritto, da abbinare al “nocciolo duro”.
Alcuni membri della formazione originale, come il vocalist Gino Campanini e il tastierista Maurizio Mori, si trovarono impossibilitati ad aderire al progetto. Tuttavia, il figlio di Maurizio, Alessandro Mori, giovane e talentuoso batterista già con Glenn Hughes e Bobby Kimball, ci fece capire che sarebbe stato onorato di essere ospite ai tamburi.
Tra gli altri ospiti, si sono aggiunti quindi Alessandro Sgobbio al sintetizzatore, grande talento già con gli “Acqua Fragile Project” e Michelangelo Ferilli alla chitarra acustica. Alessandro Giallombardo invece si è espresso a tutto campo suonando chitarre, tastiere e impegnandosi nelle armonie vocali. Inoltre hanno preso parte al disco i Tango Spleen, con archi, contrabbasso e bandoneon. Ospite speciale, infine, è il batterista Jonathan Mover (già con Joe Satriani e i GTR di Hackett e Howe).
Ai testi in inglese ho coinvolto Andrea Anzaldi, già compagno di viaggio di Giallombardo e del sottoscritto, e assieme a lui Nick Clabburn, collaboratore di John Hackett nonché di Steve Hackett e Chris Squire. Ho avuto inoltre  la grande soddisfazione che Pete Sinfield abbia approvato la mia versione musicale di un suo testo poetico.
Le registrazioni dell’album sono state effettuate principalmente presso l’Elfo Studio di Tavernago (PC), che alla fine ne ha firmato la produzione con il suo sound engineer Alberto Callegari. Registrazioni addizionali sono state ospitate da studi di Castiglione del Lago (PG) e della Costa del Sol in Spagna.
Per la copertina dell’album, è stato recuperato un disegno originale di Alberto Baroni datato 1973, magistralmente utilizzato da Gigi Cavalli Cocchi per l’impianto grafico. Claudio Fabi, già produttore dei primi due album di Acqua Fragile, nonché dei primi dischi della PFM, Chocolate Kings compreso, dopo un ascolto privato di A New Chant ha definito la raccolta delle composizioni, l’insieme dei messaggi musicali e delle sfumature sonore come un insieme “sinfonico”, nel senso più esteso del termine.